7. Разбойники и лабиринт

В королевском дворце не только сэр Кашалотиус занимался подслушиванием. Опытная в политике фрейлина Бабочка слышала весь разговор первого министра и короля, так как стояла в коридоре у двери кабинета Динозаврия Третьего, прислонив ухо к замочной скважине. Хотя Кашалотиус и говорил шепотом, но Бабочка все очень хорошо расслышала, так как у нее был очень тонкий слух.

Узнав о подлом доносе первого министра, фрейлина поспешила поделиться этой новостью со своими подругами, тетками и кузинами. Все они горячо поддерживали Жужелку и Гномика и с негодованием проклинали коварного предателя сэра Кашалотиуса.

А первый министр тем временем тайно встретился в городской харчевне “Гуси-лебеди” с предводителем местных разбойников Крабом Одноглазым. Они сидели за грубо сколоченным столом и прихлебывали пиво из больших глиняных кружек. На обоих были длинные плащи с капюшонами, скрывавшими их лица.

– Поймайте мне этого щенка, рыцаря по имени Гномик, – тихо сказал Кашалотиус. – Но он нужен мне живым и невредимым. Вот задаток.

Звякнули монеты. Это первый министр незаметно передал под столом главарю разбойников увесистый кошелек.

– Сделаем, – кратко и так же тихо ответил Краб Одноглазый.

После этого Кашалотиус поспешил обратно во дворец. На ходу он мечтал о том, как будет лично пытать Гномика и выведает у него все, что тот знает. Длинный темный плащ скрывал его лицо и одежду. Но еще гораздо более темными были мысли этого злодея.

А юный Гномик, ничего не подозревая о предательстве, решил покататься на своем новом коне в полях и холмах. Он выехал из города и поскакал куда глаза глядят, молодецки посвистывая и радуясь своей удали.

Час шел за часом, а доблестный рыцарь все скакал и скакал по полям и холмам.

Ближе к вечеру он заехал в небольшую живописную долину и решил там отдохнуть. Гномик слез с коня, пустил того пастись, а сам растянулся на теплой земле, глядя в небо и мечтая о том, как наваляет Жлобстеру и женится на Жужелке.

“А она красивая… – размышлял юный рыцарь, жуя травинку. – Характер, конечно, сложный и непредсказуемый… Капризная она и воображулистая… Но что поделать?! Ведь она принцесса! И уже, наверное, влюбилась в меня без памяти… Небось, только и мечтает, как выйдет за меня замуж…”

“Со Жлобстером, конечно, дело сложное… – продолжал размышлять Гномик. – Допустим, стал бы я ростом с великана… Ну и пошел бы тогда прямо к Жлобстеру, разломал бы его замок вдребезги, а самого принца за ногу вышвырнул бы на помойку… Да! На помойку!”

Рыцарь сел, чувствуя себя отдохнувшим и готовым к новым подвигам. Он огляделся вокруг, чтобы насладиться красивым пейзажем.

И обнаружил, что окружен со всех сторон.

Десятка три дюжих мужиков, одетых как попало, с оружием в руках и со злобными ухмылками на лицах стояли по кругу. Разбойники явно наслаждались растерянностью рыцаря, которого они так ловко застали врасплох.

Было ясно, что это отпетые негодяи, которым ничего не стоит прирезать человека за мелкую медную монету. Поэтому Гномик очень испугался. Он вскочил на ноги, забыв про свой меч и уже тем более про своего коня, который пасся где-то в отдалении.

– Ха-ха-ха! – засмеялись разбойники. – Ха-ха-ха!

Их предводитель, поигрывая топором, весело крикнул:

– Сдавайся, молокосос! И мы, так уж и быть, пощадим твою жизнь. Просто отдай нам все твои деньги и все твое оружие. И коня мы твоего заберем.

Упоминание об оружии всколыхнуло боевой дух славного рыцаря. Он вспомнил про свой меч и выхватил его из ножен. И процедил сквозь зубы, обводя мрачным взглядом окруживших его врагов:

– Мы еще посмотрим кто кого.

– Ха-ха-ха! – снова засмеялись разбойники, угрожающе потрясая оружием.

– Подпрыгни повыше и обругай их погромче, – вдруг услышал Гномик тихий голос.

Кто же это говорит? Рыцарь глянул в траву и увидел большую жабу. Она подмигнула ему и добавила:

– Пароль – пример из таблицы умножения на 5. Но ты должен сам угадать, какой именно пример из десяти.

Гномик не стал долго раздумывать. Он просто подпрыгнул как можно выше и закричал как можно громче:

– Негодяи!!! Мерзавцы!!! Придурки!!!

Рыцарь приземлился после прыжка обратно на мягкую траву, но вдруг ощутил, что почва уходит у него из-под ног. “Я проваливаюсь куда-то!” – понял парень.

И действительно. Он летел вниз в какую-то глубокую и темную яму.

Дело в том, что своим весом, усиленным ударом ног после прыжка, Гномик пробил тонкое перекрытие из веток и дерна, которое маскировало эту яму от посторонних глаз.

Однако его падение продолжалось недолго. Рыцарь упал на кучу прелых листьев. Он ловко перекатился в сторону. И стукнулся головой обо что-то железное.

“Это дверь. Надо сказать пароль”, – тут же сообразил Гномик. И прошептал первое, что пришло ему в голову:

– Пятью девять – сорок пять.

Железная дверь, около которой он сидел, немедленно отворилась. И юный рыцарь вполз на четвереньках в низкий проход за ней. Затем он ногой толкнул дверь обратно. И она с лязгом захлопнулась.

Парень перевел дух. Он слышал, как разбойники, изрыгая ругательства и проклятия, прыгают в яму и ломятся в закрытую железную дверь. Но дверь была очень прочная. И к тому же еще и заколдованная. А пароль злодеи, конечно же, не знали.

Поняв, что у разбойников нет никаких шансов добраться до него, Гномик очень порадовался и вполне успокоился.

Потом он сообразил, что выронил свой меч, когда падал в яму. Рыцарь забыл про него, стремясь поскорее юркнуть в открывшуюся железную дверь. Теперь уже ничего поделать с этим было нельзя. Без оружия, так без оружия… Там видно будет…

Гномик осторожно пополз по проходу. Скоро его глаза привыкли к темноте, и он обнаружил, что здесь не абсолютно темно, а просто темно. Кое-что можно было различить: стены, пол и потолок низкого тоннеля.

“Это подземный ход, – понял парень. – Очень удачно я сюда попал. И вовремя. Погляжу, что там дальше. Хорошо бы змей тут не было ядовитых и пауков огромных…”

Он полз и полз на четвереньках в темноте. И вдруг увидел, что проход раздваивается.

Какое направление выбрать? Направо или налево?

Рядом на стене бледно-фиолетовым цветом вспыхнул пример:

5 х 3

“Ага! – понял смекалистый юноша. – Надо сказать ответ верно – и я узнаю, куда надо ползти”.

И он громко и отчетливо произнес:

– Пятью три – пятнадцать.

На стене тоннеля, отходящего влево, вспыхнула бледно-фиолетовая стрелка. “Мне туда”, – догадался рыцарь. И пополз влево.

На следующей развилке он уже безо всякого удивления обнаружил на стене пример, написанный бледно-зелеными цифрами:

5 х 8

Гномик почесал затылок и сказал:

– Пятью восемь – сорок.

На стенке правого прохода вспыхнула стрелка-указатель. И юноша пополз туда.

Путь был долог. Конечно, двигаться на четвереньках было не очень удобно. Но отважный рыцарь обмотал колени своим разорванным пополам шарфом, чтобы было помягче.

– Куда ползешь ты, человек? – раздался холодный тихий голос.

Гномик остановился, с трепетом всматриваясь в темноту перед собой. И услышал:

– Я мудрая кобра Куська. Я охраняю этот лабиринт. Я ужасна в гневе, но добра к своим друзьям. Кто ты? Зачем проник сюда сквозь заколдованную дверь с паролем на замке? Ты ищешь сокровища? Или свою погибель?

– Я просто спасался от разбойников. И мне помогла волшебная добрая жаба, – честно объяснил юный рыцарь.

В темноте тоннеля послышалось задумчивое шипение. Затем послышалось медленное приближающееся шуршание.

И вот стала видна змея, которая не спеша ползла, плавно изгибая и словно бы переливая с места на место свое длинное тело.

Она подползла совсем близко, остановилась и с интересом уставилась на Гномика. От ее жуткого немигающего взгляда у парня поползли мурашки по коже.

Однако он не потерял присутствия духа. Вместо того, чтобы плакать и кричать от страха, Гномик просто спокойно сел, прислонившись спиной к стенке тоннеля, и подробно поведал огромной кобре о своих приключениях и злоключениях.

Он рассказал и про свою встречу с принцессой, и про Жлобстера, и про своих бабушку и дедушку, и про великана в дремучем лесу, и про благородных лордов, и про разбойников…

– Интересная история… ш-ш-ш… – задумчиво прошипела Куська. – Необычная… Похоже, что судьба благоволит к тебе… Ладно уж… Двигайся дальше… Не буду тебя кусать…

Она повернулась и уползла в темноту, тихо шелестя своим длинным гибким телом по каменному полу.

Гномик еще немного посидел, отдохнул и пополз на четвереньках дальше. Почему-то после разговора с мудрой змеей ему сделалось легче на душе. Он почувствовал в себе твердость и мужество, уверенность в победе и могучую целеустремленность.

Следующая развилка сопровождалась примером бледно-синего цвета:

5 х 4

Рыцарь уверенно молвил:

– Пятью четыре – двадцать.

В правом проходе появилась стрелка. И Гномик пополз направо.

И почти сразу же остановился у новой развилки. Здесь на стене бледно-розовым цветом светился пример:

5 х 7

Парень сказал:

– Пятью семь – тридцать пять.

Появилась стрелка-указатель слева. И Гномик пополз туда.

“Сколько же можно так ползти! Когда же окончится этот лабиринт?! – думал он. – Ведь где-то же должен быть конец этих запутанных тоннелей! И куда я вообще ползу? Куда приведут меня эти стрелки-указатели?”

А вот и еще одна развилка. И бледно-желтый пример:

5 х 6

Юный рыцарь тяжело вздохнул и произнес громко:

– Пятью шесть – тридцать.

Появился новый указатель. Он показывал направо. И Гномик продолжил свой долгий путь на четвереньках по темному каменному подземному лабиринту.

Но вот наконец он уперся в дверь. Она была железная и запертая.

Над дверью зажглись белые бледные цифры:

5 х 5

Радостный Гномик, надеясь, что это уже выход из лабиринта, весело сказал:

– Пятью пять – двадцать пять!

Железная дверь сама собой открылась.

И юный рыцарь выполз через нее в более просторное и более высокое помещение.

Кряхтя и растирая спину, он поднялся на ноги и выпрямился во весь рост. И огляделся. Железная дверь в лабиринт за его спиной сама собой закрылась, лязгнув замком. Обратной дороги не было.

Гномик стоял у подножия узкой каменной лестницы, уходящей куда-то вверх.

Он снял с колен изодранные о камни остатки своего шарфа и сунул их в карман. Затем отряхнул руки и штаны. Потом расправил плечи.

И пошел по лестнице вверх.