1. Встреча на берегу реки

В одном королевстве жила-была принцесса по имени Жужелка. Папа ее был король. Он управлял страной. А Жужелка занималась всякой ерундой, болталась сама по себе без особого дела.

В том же самом королевстве в своем родовом замке жил молодой рыцарь по имени Гномик. У него были доспехи, меч и скверный характер. Гномик обожал употреблять грубые выражения и плеваться. И он тоже, в общем-то, болтался без какого-либо достойного дела.

Надо сказать, что Жужелка и Гномик поначалу не были знакомы. И вот как они познакомились.

Шел однажды юный рыцарь по берегу реки. Стоял приятный летний день. Вокруг шумели деревья и пели птицы. Гномик шел и плевался по сторонам – просто чтобы все видели его крутость и независимость.

Жужелка в тот день тоже захотела погулять одна. И она совершенно случайно отправилась как раз в то же самое место, где гулял Гномик. Разумеется, принцесса не знала, что встретит там рыцаря. И рыцарь не знал, что встретит на берегу реки принцессу.

Так они шли и шли, не подозревая о существовании друг друга, но как раз навстречу друг другу, по одной и той же тропинке.

Разумеется, Гномик знал, что у короля есть целая куча дочек и сыновей. Но рыцарю было на них наплевать. Он так частенько и думал: “Наплевать мне с высокой башни на всю эту поганую королевскую семью!”

А Жужелка вообще никогда-никогда даже и не подозревала о существовании Гномика. Ее вообще не интересовали простые рыцари. Если что и интересовало ее, так это неожиданные комплименты, принцы и бриллианты.

Вот шла так принцесса, шла и вдруг прямо перед собой на тропинке увидела большую некрасивую жабу. Жужелка скорчила гримасу отвращения и хотела перешагнуть противное земноводное создание. Но жаба подмигнула ей и молвила человеческим голосом:

– Берегись принца Жлобстера, которому твой отец хочет отдать тебя в жены. Он людоед.

– Кто? Принц Жлобстер? – изумилась принцесса, останавливаясь и пугаясь.

– Конечно, – сказала большая жаба. И не спеша уползла в высокую траву, растущую по краям дорожки.

А принцесса так и осталась стоять на месте с открытым от удивления ртом и с вытаращенными от страха глазами. Ее просто потрясла мысль о том, что она может стать женой и едой принца Жлобстера.

Между тем бравый и веселый рыцарь Гномик, плюясь по сторонам и размышляя о чрезвычайной скудности своих денежных запасов, приблизился к тому месту, где с открытым ртом и с вытаращенными глазами стояла принцесса. И заметил ее. И остановился в нерешительности.

“Вот дура девка-то, – подумал рыцарь. – Рот разинула и глазищи вылупила, как два шара! И чего она тут стоит? Дыхательной гимнастикой, что ли, занимается на свежем воздухе? Или просто размечталась?”

Гномик не знал, как лучше поступить в такой странной ситуации. Ему хотелось плюнуть в эту загадочную девицу. Но он подозревал, что это будет уже чересчур. Гномик вовсе не был злым человеком. И к тому же он опасался, что у этой девицы где-нибудь неподалеку может оказаться кавалер, брат или отец – и тогда придется драться на дуэли. А этого рыцарь не любил.

Наконец он принял решение и гаркнул погромче:

– Эй! Чего дорогу перегородила! Я знатный рыцарь! А ты мне пройти мешаешь! Отвали в сторону, дура тощая!

Принцесса мигом опомнилась. Она не очень разобрала в подробностях, что именно сказал ей этот странный юноша. Только услышала, что он знатный рыцарь. Ну и поняла, что он ей хамит.

– Заткнись, невежа! – рявкнула Жужелка в ответ и топнула ногой. – Я принцесса, дочь короля этой страны! Изволь разговаривать со мной подобающим образом, то есть вежливо!

И она еще раз грозно топнула ногой.

Из травы у дорожки высунулась та же самая большая некрасивая жаба и наябедничала:

– Он назвал тебя тощей дурой. И требовал, чтобы ты проваливала с дороги.

После этого жаба, хихикая, снова спряталась в траве.

Жужелка была потрясена. Ее никогда так не оскорбляли! Принцесса просто вознегодовала! И в ее голове пронеслись картины ужасных пыток и казней, которым по ее велению подвергнут этого невежливого рыцаря.

Гномик очень засмущался и начал просить прощения:

– Ну это… я случайно… я не знал, что ты принцесса… я думал, что ты просто обычная дура…

– Я не тощая, я стройная. И зовут меня Жужелка, – с ледяным достоинством произнесла принцесса. – А тебя теперь казнят по приказу моего отца. Но перед тем как казнить, тебя будут долго пытать и мучить. Тебя бросят в яму с пауками и змеями. И потом будут жарить на медленном огне на сливочном масле…

И тут она вспомнила про Жлобстера и про свою ужасную участь. Возможно, скоро и ее зажарят на сливочном масле… Принцесса снова задумалась и открыла рот, взгляд ее снова сделался отсутствующим, а глаза широко раскрылись.

“Конец мне, – мрачно подумал Гномик. – Она изобретает для меня самую страшную казнь. Сейчас кликнет стражу – и поволокут меня в темницу… А может, все же удастся ее умилостивить? Комплимент ей сказать, что ли? Я же как-никак благородный рыцарь! Эх, была не была! Скажу ей комплимент!”

И он, откашлявшись, произнес:

– О принцесса! Я был груб с тобой лишь от неожиданности. Я совершенно обезумел, когда увидел тебя! Внезапное восхищение твоей красотой потрясло мой ум! Ты прекраснее всех девушек в мире! И это абсолютная истина – как то, что пятью пять будет двадцать пять!

“Хм. Какой неожиданный и какой необычный комплимент! – с некоторым самодовольством подумала Жужелка, снова приходя в себя. – Видимо, не такой уж невежа этот рыцарь. Да и не дурак, таблицу умножения знает…”

А Гномик, которому нечего было терять, опустился на одно колено и попросил:

– Вели, о прекрасная принцесса, мне сразится в твою честь с каким-нибудь мифическим чудовищем или с людоедом! Я хочу повоевать во славу столь прекрасной дамы! И может, тем самым я хотя бы отчасти заслужу твое прощение…

“А что, это идея! – обрадовалась Жужелка про себя. – Натравлю-ка я его на Жлобстера. Раз уж этот юноша так мной восхищается. Пусть тогда уж сразится за меня”.

А вслух она сказала:

– Рыцарь! Я прощу твое хамство лишь в том случае, если ты одолеешь злого принца Жлобстера, который людоед и которому мой отец хочет отдать меня в жены. А иначе я тебя не прощу. И повелю заковать в кандалы и морить голодом, периодически прижигая каленым железом. И кстати, как твое имя?

“Вот зверь-девка! – с тоской подумал Гномик. – Вот ведь вляпался! Беда!”

Но вслух он произнес:

– Почту за счастье, о принцесса, выполнить твое поручение. И еще раз хочу повторить: ты не тощая и не дура. Это абсолютно точно. Ты стройная и умная. Это верно, как то, что пятью три – это пятнадцать. А зовут меня сэр Гномик.

Надо сказать, юный рыцарь любил при случае как бы невзначай показать свою ученость. Он знал не так уж много из математики. Но таблица умножения на 5 была вбита в его голову неплохо. Это сделал его отец сэр Рыжик давным-давно, еще перед тем, как навсегда уехать в далекие края. Сэр Рыжик заставлял своего маленького сына учить умножение на 5 под страхом порки крапивой по голой попе.

– Я вижу, что ты не только грубый временами, но еще и храбрый, и учтивый, и ученый рыцарь, – благосклонно молвила Жужелка. – Неужели ты знаешь наизусть всю таблицу умножения на 5?

– Знаю, – просто и с достоинством ответил Гномик, вставая на ноги и отряхивая штанину на колене. И тяжело вздохнул. Потому что ему ну очень не хотелось воевать с принцем Жлобстером.

– Не могу поверить! – сказал принцесса недоверчиво. – Вероятно, ты просто хвастаешься!

Юный рыцарь еще раз вздохнул и без запинки рассказал Жужелке всю таблицу умножения на 5 по порядку:

Пятью один – пять.

Пятью два – десять.

Пятью три – пятнадцать.

Пятью четыре – двадцать.

Пятью пять – двадцать пять.

Пятью шесть – тридцать.

Пятью семь – тридцать пять.

Пятью восемь – сорок.

Пятью девять – сорок пять.

Пятью десять – пятьдесят.

Принцесса даже рот открыла от восхищения. Она раньше никогда не встречала таких ученых рыцарей. Ее глаза снова сделались огромными от удивления.

А Гномик, глядя на нее, с тоской подумал: “Это, похоже, такая привычка к нее. Чуть что – рот разевает пошире и глаза выпучивает. Оригинальные аристократические замашки, будь они неладны!” И он хотел смачно сплюнуть, чтобы выразить свои чувства. Но вовремя спохватился и не стал этого делать.

Жужелка закрыла рот, прищурила глаза, подумала немного и пообещала:

– Если ты убьешь Жлобстера, то я, может быть, даже выйду за тебя замуж. Если ты не будешь мне хамить и если у тебя есть куча денег. Ну и конечно, если мой папа разрешит.

“На фига мне это надо?!” – про себя подумал рыцарь.

Однако вслух он произнес:

– Это была бы величайшая честь для меня! И это было бы огромное счастье! Я сражусь со злодеем Жлобстером и заслужу твою любовь.

Про отсутствие у него кучи денег бравый рыцарь скромно промолчал.

После этого Жужелка и Гномик распрощались.

Принцесса отправилась во дворец. На сердце у нее снова стало легко. Она надеялась, что этот необычный и симпатичный рыцарь сумеет ради нее победить людоеда Жлобстера.

А Гномик побрел к себе домой, погруженный в невеселые думы. Он знал, что принц Жлобстер очень богат и постоянно окружен целым отрядом личной охраны. Не говоря уж о высоченных стенах вокруг его фамильного замка и мощной армии воинов, которая этот замок охраняет.

“Как мне справиться с ним? Вот дура девка-то… – печально размышлял юный рыцарь, шагая по тропинке. – И чего она на него взъелась? Мужик как мужик…”

Тут на тропинку перед ним из травы выпрыгнула большая жаба и печально молвила человеческим голосом:

– Принц Жлобстер – людоед.

И только в этот момент рыцарь и сообразил, что надо спасти принцессу от страшной участи!

До этого он как-то пропустил мимо ушей слова Жужелки про людоедство принца-жениха. Гномик тогда решил, что это была просто фигура речи, эмоционально-гневное преувеличение избалованной аристократки. Но теперь ему сделалось совершенно ясно: жизнь принцессы в опасности!

Гномик распрямил спину, стиснул кулаки, нахмурил брови, сплюнул и сказал вслух:

– Ну я ему и задам, этому Жлобстеру!